Pionerxs: Frank Shuman, el inventor que soñó un motor solar… ¡a gran escala!

Joan Ferran

El ingeniero Frank Shuman es uno de los grandes desconocidos de la energía solar, pero sin duda debería estar a la altura de los más grandes pioneros. Por eso hoy, en Pionerxs, os traemos la historia y milagros del pionero de la energía solar térmica.

Con los años, como sucede con grandes inventores que probaron de hacer posible lo imposible, la figura de este inventor e ingeniero ha quedado escondida. Este auténtico pionero marcó un antes y un después en la investigación de todo lo relacionado con la energía solar, hasta ser considerado como el “pionero de la energía solar”. Se merecía un recordatorio, ¿verdad? ¡Descúbrelo!

Frank Shuman, el gran pionero de la energía solar

«Hemos demostrado la utilidad comercial de la energía del sol en los trópicos y en particular el resultado eficaz, nuestras tiendas de petróleo y carbón se agotan y la raza humana puede recibir el poder ilimitado de los rayos del Sol».

Estas palabras fueron escritas un verano de hace más de 100 años, en 1916, por Frank Shuman. Este americano, nacido en 1862, explicaba en el prestigioso The New York Times sus últimos hallazgos en materia de aprovechamiento energético del astro rey.

De hecho, aunque su trabajo destaca en su investigación incansable sobre el aprovechamiento de la energía que emite el sol, empezó desde muy temprano a inventar utensilios que más tarde patentaría. Buenos ejemplos son todas las patentes que registró al cumplir los 30 relacionadas con el proceso de fabricación de vidrio de alambre y las máquinas que hacían este mismo vidrio de alambre. No solo inventó el vidrio de alambre: ¡también la máquina que lo hacía posible!

Pocos años después, a los 35, Shuman demostró al mundo un motor solar que funcionaba al reflejar la energía solar en cajas cuadradas de un pie llenas de éter (que tiene un punto de ebullición más bajo que el agua), con tuberías negras en el interior que alimentaban una máquina de vapor de juguete. De hecho, tal fue el éxito que Frank tuvo este juguete funcionando continuamente cuando hacía sol durante más de dos años en el estanque de su casa.

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La Sun Power Company: la energía solar térmica a gran escala fue posible

En 1906, y viendo el futuro de la energía solar, Shuman formó la Sun Power Company con la intención de construir plantas de energía a gran escala, junto con un a

sesor técnico y un físico británico. Durante los siguientes años, mejoraron los sistemas para optimizar el rendimiento de la energía solar, mejorando las turbinas de vapor hasta llegar a construir un motor de vapor a gran escala que gracias al sol impulsaba agua a baja presión, patentando este gran sistema en 1912.

En 1913, Frank Shuman se ganó con creces la etiqueta de pionero de la energía solar al construir en Maadi, Egipto  la que se puede considerar primera gran central de energía solar térmica del mundo. Esta central, que se servía de cilindros parabólicos, impulsaba un motor de 60-70 caballos de fuerza que bombeaba más de 20.000 litros de agua por minuto desde el río Nilo a los campos de algodón adyacentes.

De la decadencia… al resurgimiento de la energía solar

En pocos años, este innovador sistema ya era una realidad en el sur de Estados Unidos, donde se expandió en pocos años debido a sus horas de sol. Pero a los seis meses de la Primera Guerra Mundial, Frank Shuman murió viendo como el estallido del conflicto había hecho parar todos los proyectos de innovación que no fueran bélicos. Su figura y sus inventos, además, cayeron en el olvido con el descubrimiento de petróleo barato en la década de 1930, además del descubrimiento de numerosos yacimientos gasísticos en California, que provocaron el final del avance de la energía solar térmica y de la industria solar del calentamiento de agua en ese estado americano, uno de los más potentes del mundo.

No fue hasta la década de los setenta cuando, en los países industrializados con buenos niveles de radiación solar, los calentadores solares aparecieron como una buena opción para calentar el agua, compitiendo con los sistemas de calentamiento que usaban combustibles fósiles o la electricidad producida por ellos. Fue entonces cuando una nueva ola de interés en la energía solar térmica resurgió, y Frank Shuman ocupó de nuevo el papel que le tocaba :)

 

Si quieres saber qué hacemos en Holaluz con la energía solar 100 años después…

¡Descúbrelo aquí!

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