Las mujeres en la historia de la electricidad

 

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Dicen que toda historia tiene, al menos, dos versiones posibles, “la real”y la de quien la explica. La historia de la ciencia, como tantas otras, la fueron contando algunos hombres, hombres con la credibilidad y poder suficiente para que creyeran en su verdad. Eso dejaba fuera a hombres con menos poder o menos suerte  y en especial a las mujeres. En el campo de la electricidad hubo varias y en ocasiones jugaron un papel tan importante  o más que el de sus coetáneos masculinos pero en su época sus logros fueron poco o nada reconocidos.  Por suerte, hubo quien se ocupó de contarlo. Hoy repasaremos las historias de algunas de esas mujeres.

Hertha Marks Ayrton (1854-1923)

Fue la primera mujer en ingresar en la Institución de Ingenieros Eléctricos, en 1899. Se especializó en el arco eléctrico y en sistemas de iluminación basados en él. El arco eléctrico o arco voltaico es el nombre que se le da a la descarga que se forma entre dos electrodos sometidos a una diferencia de potencial, dentro una atmósfera gaseosa enrarecida. Algo así como un rayo miniatura y en forma de arco. En la época en la que Hertha lo investigaba, se utilizó de forma controlada como fuente de luz anterior a la bombilla incandescente y más tarde en la iluminación de películas y proyectores de cine. Actualmente los efectos caloríficos del arco eléctrico se usan en la industria metalúrgica, así que los obreros del metal tienen mucho que agradecerle a esta señora.

Marie Curie (1867- 1934)

La protagonista de la imagen de cabecera es uno de los nombres más importantes del panorama científico y sin duda la fémina más conocida del mundillo. Junto a su marido, Pierre Curie, dedicó su vida a estudiar la radioactividad, logrando importantes avances en ese campo y consiguiendo aislar dos elementos, el Polonio y el Radio. Sus investigaciones, junto a las de otros científicos de la época, sentaron las bases de las centrales nucleares en las que se produce electricidad hoy en día. Cabe destacar además que Marie fue la primera mujer en dar clase en la universidad y la primera persona en la historia en conseguir dos premios Nobel en dos campos diferentes, Física y  Química. Una pionera de pioneras.

Helen Edwards (1936)

Nació un par de años después de que Marie Curie falleciera y todavía sigue entre nosotros. En los 80 lideró el equipo responsable del Tevatron, el mayor acelerador de partículas de energía de la época, hermano mayor del actual Colisionador de Hadrones del CERN. El Tevatron se basó en imanes superconductivos y supuso un pilar fundamental en este campo. En 2011, ella misma lo apagó y actualmente es una colaboradora VIP del Laboratorio Nacional Fermi (Fermilab), en Chicago.

Helen Quinn (1943)

Vamos de una Helen a otra, que por cierto,  también sigue viva, también es física y como la anterior, ha basado su trabajo en la física de partículas. Las fuerzas electromagnéticas, la materia o la materia oscura han sido los grandes temas en la vida profesional de esta mujer, que hoy en día es profesora de física en el Stanford Linear Accelerator Center.

Lene Vestergaard Hau (1959)

Esta profesora de física en Harvard ha conseguido cosas que parecen más obra de la magia que de la física. En 1999 (es decir, hace dos días) fué una de las responsables de la creación de un nuevo estado de la materia, conocido como condensado Bose-Einstein. En 2001 se convirtió en la primera persona que usó ese estado para (atención) ralentizar la luz hasta pararla. No, yo tampoco puedo imaginarme cómo se hace algo así. Más tarde dió un paso al frente en el campo de la computación cuántica cuando, junto a su equipo, consiguió transferir luz a una onda de materia y viceversa.

Como suele pasar, no están todas las que son y sus aportaciones son muy diferentes pero lo importante es que hoy en día sí les demos el mérito que merecen. Queda claro que se han ganado un puesto en el Olimpo de la ciencia.

 

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